Puente del Inca

En la época colonial era un paso obligado a Chile, tanto para los viajeros y los correos como para los ejércitos.

Se encuentra en la Cordillera Principal, a una altura de 2730 msnm, en la villa homónima, distante de la Ciudad de Mendoza a 193 km, en el departamento de Las Heras, entre los cerros Banderita Norte y Banderita Sur.

Puente del Inca está incluido en el sistema vial andino Qhapac Ñan, Camino del Inca, y por lo tanto integra un sitio declarado Patrimonio Mundial por la Unesco.

La protección del Puente Natural de origen biomineral sobre el río Cuevas, de características únicas, aunque no es único en el mundo, lleva a considerarlo como un icono Provincial, Nacional e Internacional, el cual representa un polo de atracción que favorece las actividades turísticas.

Esta localidad se caracteriza por poseer elementos de considerable valor patrimonial por sus significados históricos, arquitectónicos, sociales y culturales.

El Monumento consiste en un Puente Natural sobre el Río Cuevas, el cual está constituido por una capa de sedimentos coluviales cementada por sales por depósitos principalmente travertínicos.

Dichas sales están presentes en el agua de las fuentes termales que allí emanan, las cuales precipitan a través de procesos biominerales.

Hay varias teorías sobre el origen del puente. Este, se habría formado durante el período pos glacial, una vez que el hielo abandonó el valle el río Cuevas lo drenaba con régimen intermitente.

Los últimos estudios realizados estarían indicando que en la elaboración del puente participaron tanto componentes minerales como biológicos: numerosas colonias de algas verdes, rojas y azules, macro y microscópicas y aguas termales de elevada salinidad.

Sus aguas termales (a unos 34°C aproximadamente) contienen cloruro de sodio, vestigios de hierro y otros minerales que dan origen a pequeñas concreciones cubriendo la zona con una carcasa ferruginosa que le otorga vistoso colorido de tonalidades naranjas, amarillas y ocres. Los colores amarillentos denotan la presencia de azufre.

A presencia de aguas con fama de propiedades curativas, lo convirtió en uno de los centros termales más renombrados de Argentina a principios del siglo XX.

El tránsito sobre el Puente Natural fue cerrado al público en el 2006 debido a que se detectaron corrimientos y hundimientos en las salas de los baños termales, esto sumado a la incertidumbre respecto de la estabilidad estructural del puente en general, y su relación con la dinámica termal.

La vegetación predominante es la estepa arbustiva de alta montaña, la leña amarilla se caracteriza como la más abundante que puede apreciarse fácilmente en el sendero turístico.

Se detectan especies exóticas implantadas como el álamo, tamarindo, rosa mosqueta y pino.

Pueden observarse especies típicas de alta montaña como Zorro colorado, Matamico andino, Catita serrana chica, Comesebo andino y casualmente Cóndor. El ave más fácil de observar es la Paloma doméstica.

El lugar presenta grandes atractivos geológicos y paisajísticos.

En todo momento debe seguir las recomendaciones de los guardaparques para evitar accidentes y poder disfrutar en su plenitud del lugar que visita.

Es una de las formaciones geológicas más singulares y bellas del mundo. El Puente del Inca en Mendoza es uno de los monumentos naturales de la provincia.

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